En cada expedición científica de la era moderna hubo una cámara

Un libro muestra el papel de las imágenes en la exploración moderna. Las fotografías atestiguan los logros humanos pero también son una herramienta de conquista imperial

El mismo año que el francés Louis Daguerre presentaba el primer proceso para realizar fotografías realmente funcional en la Academia Francesa de las Ciencias (1839), una expedición gala a Grecia y Egipto ya incluía al posiblemente primer fotógrafo científico de la historia. Desde entonces, todas las grandes expediciones han tenido en la fotografía una herramienta para atestiguar sus logros. Desde la carrera antártica hasta los viajes espaciales, siempre hubo alguien que hizo una foto. Un libro repasa ahora esa historia.

El geógrafo británico James Ryan, profesor de geografía cultural e histórica de la Universidad de Exeter, ha reunido en Photography and Exploration (Reaktion Books, 2013) un centenar de fotografías de unas 40 expediciones de la era contemporánea. Las imágenes muestran la expansión del Imperio Británico por África o el subcontinente indio pero también los logros de sus rivales franceses. Ya en el siglo XX, repasa cómo los torrentes de palabras escritos sobre la conquista de los polos, las profundidades marinas y el espacio no se entenderían igual sin una imagen.

El libro reúne 100 fotografías tomadas en 40 expediciones

“Siempre me ha interesado la fotografía y las fotografías históricas”, dice Ryan. “Soy también un geógrafo y escribo sobre la historia de las exploraciones. Me pareció una buena idea unir ambos intereses”, añade. Como recuerda el profesor británico, hay muchos libros sobre las grandes expediciones y muy a menudo usan imágenes para ilustrar la historia. “Pero raramente discuten cómo y por qué se hicieron o se mostraron en su tiempo”, explica.

Ryan también quería respuestas a varias preguntas que se hacía.  Buscaba saber cuándo y por qué empezaron los exploradores a usar cámaras. En cuanto a la primera, el francés Gaspard Joly de Lotbinière pudo ser el primero que, con un daguerrotipo a cuestas realizó un viaje por Grecia y Oriente Medio en 1839, tomando las primeras imágenes conocidas de los monumentos de Atenas y Egipto. Pero una de las primeras expediciones oficiales en llevar equipamiento fotográfico fue el último viaje que el explorador naval británico Sir John Franklin hizo al Ártico en 1845. “Pero no sabemos el impacto que tuvo porque la expedición se perdió y todos los exploradores murieron”, cuenta Ryan. Aunque sus restos fueron recuperados muchos años después, no se encontraron restos del material fotográfico ni ninguna imagen.

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